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Por Christina Jewett y Andrew Jacobs | New York Times

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés) tiene un plan para exigir a las empresas tabacaleras que reduzcan la cantidad de nicotina en los cigarrillos tradicionales para hacerlos menos adictivos y reducir la cantidad de víctimas del tabaquismo que termina con 480,000 vidas cada año.

La propuesta, que podría tardar años en entrar en vigor, pondría a Estados Unidos a la vanguardia de los esfuerzos mundiales para frenar el tabaquismo. Solo Nueva Zelanda ha propuesto tal plan.

Pero los vientos en contra son implacables. Las compañías tabacaleras han insinuado que cualquier plan para reducir significativamente la nicotina violaría la ley. Además, algunos legisladores conservadores ven políticas como esta como otro ejemplo de anulación del gobierno, un tema que podría resonar en las elecciones de mitad de período.

No se dieron a conocer muchos detalles el martes, pero según un aviso publicado en un sitio web del gobierno de EE. UU., en mayo de 2023 se publicará una regla propuesta solicitando comentarios públicos sobre el establecimiento de niveles máximos de nicotina en cigarrillos y otros productos. «Dado que los daños relacionados con el tabaco se deben principalmente a la adicción a los productos que exponen repetidamente a los usuarios a las toxinas, la FDA tomaría esta medida para reducir la dependencia de ciertos productos de tabaco, dando así a los consumidores adictos una mayor capacidad para dejar de fumar», explica el aviso. .

La FDA se negó a proporcionar más detalles. Pero en un comunicado publicado en su sitio web, Robert M. Califf, comisionado de la agencia, dijo: «Reducir los niveles de nicotina para crear una adicción mínima reduciría las posibilidades de que las futuras generaciones de jóvenes se vuelvan adictos a los cigarrillos y ayudaría incluso a aquellos que actualmente lo son. adicto a dejar de fumar”.

Se han discutido planes similares para reducir la dependencia de los estadounidenses de los productos de tabaco que se sabe que cubren los pulmones con alquitrán, liberan 7,000 sustancias químicas y causan cáncer y enfermedades cardíacas y pulmonares. La nicotina también está disponible en cigarrillos electrónicos, masticadores, parches y tabletas, pero estos productos no se verían afectados por esta propuesta.

«Por sí misma, esta regla tendría el mayor impacto en la salud pública de su historia», dijo Mitch Zeller, exdirector del centro de tabaco de la FDA recientemente retirado. «Este es el alcance y el alcance del que estamos hablando, porque el consumo de tabaco sigue siendo la principal causa de muerte y enfermedad prevenible».

Alrededor de 1300 personas mueren prematuramente cada día por causas relacionadas con el tabaquismo, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Sin embargo, los obstáculos para este u otro plan similar son inmensos y podrían llevar años superarlos. Algunas propuestas ya hechas exigirían una reducción del 95 por ciento en la nicotina contenida en los cigarrillos. Los expertos dicen que esto podría llevar a los fumadores estadounidenses, aproximadamente 30 millones de personas, a la abstinencia de nicotina, lo que provoca agitación, dificultad para concentrarse e irritabilidad, y llevar a otros a buscar alternativas como los cigarrillos electrónicos. . Estos dispositivos liberan nicotina sin la mayoría de los químicos que se encuentran en los cigarrillos combustibles.

Según los expertos, los fumadores empedernidos pueden buscar cigarrillos con niveles más altos de nicotina en mercados ilegales o cruzando fronteras en México y Canadá.

Se espera que la FDA supere la oposición de la industria tabacalera, que ya ha comenzado a señalar por qué la agencia no puede poner patas arriba un mercado de 80.000 millones de dólares. Los desafíos legales pueden tardar años en resolverse, y la agencia podría darle a la industria cinco o más años para realizar cambios.

El esfuerzo por reducir los niveles de nicotina sigue a una propuesta de regulación anunciada en abril que prohibiría los cigarrillos mentolados que los fumadores negros, por ejemplo, prefieren a otros tipos. Esa propuesta también fue aclamada como un posible avance histórico en la salud pública y atrajo decenas de miles de comentarios públicos. La FDA debe revisar y abordar esos comentarios antes de finalizar la regulación.

Otras iniciativas importantes sobre el tabaco, contenidas en la histórica Ley de Control del Tabaco de 2009, han tardado en implementarse. Una demanda retrasó la obligación de las empresas tabacaleras de colocar advertencias ilustradas en los paquetes de cigarrillos. Y la agencia dijo recientemente que tomará otro año finalizar las decisiones clave sobre qué cigarrillos electrónicos pueden permanecer en el mercado.

Una declaración de la tabacalera Altria, con sede en Marlboro, ofreció un adelanto de los argumentos que los opositores deberían presentar contra cualquier regla que reduzca drásticamente los niveles de nicotina. «Deberían centrarse menos en consumir productos de fumadores adultos y más en brindarles un mercado sólido para productos libres de humo y de bajo daño aprobados por la FDA», dijo la compañía en un comunicado el martes. «Hoy es el comienzo de un proceso a largo plazo que debe estar basado en la ciencia y tener en cuenta las consecuencias no deseadas potencialmente graves».

RAI Services, la empresa matriz de RJ Reynolds, se negó a comentar sobre el anuncio en cuestión y solo dijo lo siguiente: «Nuestra creencia es que la reducción del daño del tabaco es la mejor manera de reducir el impacto del tabaquismo en la salud».

Altria y RAI Services han advertido que una regla que haga que el tabaco sea poco atractivo para los fumadores adultos se consideraría una prohibición de los cigarrillos y violaría las leyes de control del tabaco.

«Tanto una prohibición expresa como una prohibición de facto tendrían las mismas consecuencias: ambas socavarían el propósito expresamente establecido por el Congreso de ‘permitir la venta de productos de tabaco a adultos'», según una carta de 2018 de RAI Services a la FDA en relación con una propuesta previa.

Hace cinco años, Scott Gottlieb, entonces comisionado de la agencia, anunció un plan para reducir la nicotina a un nivel mínimo o no adictivo. La propuesta tomó forma en 2017, pero no condujo a un acuerdo formal durante la administración Trump.

Entre los 8.000 comentarios recibidos sobre la propuesta, surgió la oposición de minoristas, mayoristas y tabacaleras. La Asociación de Distribución Mayorista de Florida, un grupo comercial, dijo que podría conducir a «una nueva demanda de productos del mercado negro y conducir a un aumento en el tráfico, el crimen y otras actividades ilegales».

En 2018, los servicios de RAI dijeron que la FDA no tenía evidencia de que el plan para reducir los niveles de nicotina mejoraría la salud pública. La agencia «debería dar a los productores de tabaco varias décadas para poder cumplir» y descubrir cómo cultivar tabaco con bajo contenido de nicotina de manera constante, dijo la RAI en una carta a la FDA. La Ley de Control del Tabaco de 2009 otorgó a la FDA amplios poderes para regular los productos de tabaco con estándares «apropiados para proteger la salud pública», pero la ley prohíbe específicamente prohibir los cigarrillos o reducir los niveles de nicotina en el acero.

Los cigarrillos con bajo contenido de nicotina están disponibles para los consumidores, aunque de forma limitada. Esta primavera, una empresa de biotecnología vegetal con sede en Nueva York, 22nd Century Group, comenzó a vender un cigarrillo reducido en nicotina que llevó 15 años y decenas de millones de dólares modificar genéticamente la planta de tabaco. La marca de la empresa, VLN, contiene un 5 por ciento del nivel de nicotina de los cigarrillos convencionales, según James Mish, director general de la empresa.

«Esta no es una tecnología lejana», dijo.

Para obtener la designación de la FDA como un producto de tabaco de «riesgo reducido», el VLN se sometió a una serie de ensayos clínicos y pruebas por parte de las autoridades reguladoras.

Por ahora, la empresa vende VLN en las tiendas Circle K de Chicago como parte de un programa piloto. Mish describió las ventas como «modestas» (los precios minoristas son similares a los de marcas premium como Marlboro Gold), pero dijo que la propuesta de la FDA muy probablemente acelerará los planes para un lanzamiento a nivel nacional en los próximos meses.

Neal Benowitz, profesor de medicina de la Universidad de California en San Francisco que estudia el uso y el abandono del tabaco, propuso por primera vez la idea de eliminar la nicotina de los cigarrillos en 1994.

Dijo que una preocupación clave de su propuesta era si los fumadores inhalarían más fuerte, aguantarían más tiempo o fumarían más cigarrillos para compensar el nivel más bajo de nicotina. Después de varios estudios, los investigadores encontraron que el cigarrillo que prevenía estos comportamientos era la versión baja en nicotina, una con alrededor de un 95 % menos de la sustancia química adictiva.

Dorothy K. Hatsukami, profesora de psiquiatría en la Universidad de Minnesota que estudia la relación entre la nicotina y el tabaquismo, dijo que un creciente cuerpo de evidencia sugiere que una reducción rápida y significativa de la nicotina en los cigarrillos proporcionaría mayores beneficios para la salud pública que la reducción gradual. enfoque paso a paso propuesto por algunos científicos.

Un estudio de 2018 realizado por Hatsukami que rastreó los hábitos de 1250 fumadores encontró que los participantes asignados al azar a cigarrillos con niveles ultrabajos de nicotina fumaban menos y mostraban menos signos de adicción que los asignados a cigarrillos con bajos niveles de nicotina, que se redujeron gradualmente durante 20 semanas.

Sin embargo, eliminar la nicotina de una sola vez tuvo sus desventajas: los participantes abandonaron el estudio con más frecuencia que los del grupo gradual y experimentaron una abstinencia de nicotina más intensa. Algunos han recurrido en secreto a sus marcas habituales de nicotina.

«La conclusión es que hemos sabido durante décadas que la nicotina es lo que hace que los cigarrillos sean tan adictivos, por lo que reducir el consumo de nicotina hace que la experiencia de fumar sea menos satisfactoria y hace que sea más probable que dejes de fumar», dijo. .

Sin embargo, un estudio reciente ofrece una advertencia sobre el grado de beneficios para la salud pública que los legisladores pueden esperar de la política de control del tabaco. Aunque no hay otros países con experiencia en la implementación de cigarrillos bajos en nicotina, el saborizante de mentol está prohibido.

Alex Liber, profesor asistente en el departamento de oncología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Georgetown que estudia las políticas de control del tabaco, analizó la experiencia de Polonia con la prohibición de los cigarrillos mentolados que se instituyó en 2020.

El estudio que él y otros escribieron encontró que la prohibición no condujo a una disminución en las ventas generales de cigarrillos, dijo Liber, posiblemente porque las compañías tabacaleras redujeron los precios e incluso comenzaron a vender papeles con infusión de sabor (alrededor de una cuarta parte de cada uno) que los usuarios pueden consumir. pop en su paquete de cigarrillos para agregar sabor. (Algunos expertos dicen que cualquier estrategia para vender tarjetas de cerveza de sabor en los Estados Unidos probablemente sería ilegal).

«Saben cómo vender y ganar dinero y ganarán más y más mientras tengan margen de maniobra», dijo. «No espero nada menos».

jamieth

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