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Por HUIZHONG WU y DAKE KANG

BEIJING (AP) — Una ola de muertes de pacientes geriátricos en un hospital de Shanghái subraya las peligrosas consecuencias de la obstinada estrategia de cero COVID-19 de China en medio de un brote creciente en la ciudad de 26 millones de habitantes.

Varios pacientes murieron en el Hospital Geriátrico Donghai de Shanghai, dijeron familiares de los pacientes a The Associated Press. Dicen que sus seres queridos no recibieron la atención adecuada después de que los cuidadores que entraron en contacto con el virus fueran retirados y puestos en cuarentena bajo estrictas regulaciones pandémicas, dejando el hospital sin personal. .

Los familiares recurrieron a las redes sociales en busca de ayuda y respuestas, y pidieron ver imágenes de las cámaras de la instalación después de que el hospital les proporcionara poca o ninguna información.

Las condiciones hospitalarias y las muertes son un gran golpe para la estrategia de China de adherirse a la política de cero COVID para abordar el brote en Shanghái, donde la mayoría de las personas infectadas no presentan síntomas. Con el objetivo de obligar a los casos positivos y sus contactos cercanos a permanecer en instalaciones de cuarentena masiva designadas, los costos de mantener una política de cero COVID podrían superar los riesgos de enfermarse.

Shen Peiming, de 71 años, fue uno de los fallecidos. Murió en el hospital el domingo por la mañana sin parientes a su lado. Un miembro de la familia dijo que llamaron al hospital para averiguar las circunstancias de la muerte de Shen, pero no obtuvieron una respuesta clara. “¿Cuántas veces ha habido bloqueos desde 2020? ¿Aún no tienes experiencia para manejarlo?”, dijo el familiar.

Todo lo que saben es que su médico y el personal de enfermería no estaban allí para cuidar a Shen, quien quedó parcialmente paralizado por un derrame cerebral. La última auxiliar de enfermería que la atendió fue puesta en cuarentena por tener contacto estrecho con un caso positivo, dijo el familiar, que pidió el anonimato por temor a represalias. Un empleado que no conocían llamó para informarles de su muerte. El hospital dijo más tarde que murió de una infección respiratoria.

El hospital tenía un brote de COVID-19, dijeron las enfermeras a la familia, pero Shen había dado negativo hasta la semana pasada en una prueba de diagnóstico.

Las autoridades de Shanghái no han informado de muertes por este brote, pero ha habido dudas sobre la fiabilidad de las cifras. Un funcionario médico municipal, que pidió el anonimato para comentar sobre la delicadeza del asunto, dijo que los criterios para confirmar casos y muertes son muy estrictos y susceptibles de interferencia política.

Se desconoce cuántos pacientes han muerto en el hospital y si alguno ha muerto por COVID-19. Las familias dicen que han hablado con otras personas cuyos parientes han muerto. Un artículo en el periódico chino Caixin que describía las muertes y las infecciones fue eliminado poco después de su publicación, aparentemente objeto de censura. Las llamadas telefónicas a la oficina principal del Hospital Geriátrico de Donghai quedaron sin respuesta. El gobierno de Shanghai no respondió a una solicitud de comentarios.

La mayoría de los expertos están de acuerdo en que el enfoque de «covid cero» de China ha tenido mucho éxito en minimizar las muertes cuando los medicamentos o las vacunas eran limitados. Pero ahora que las vacunas están ampliamente disponibles en China y con la aparición de la variante omicron, muchos argumentan que las autoridades deberían abandonarla y concentrar los recursos médicos en los más ancianos y vulnerables.

En cambio, Shanghái bloqueó a sus 26 millones de habitantes y realizó varias rondas de detección masiva para hacer frente a un brote alimentado por la contagiosa variante BA.2 de omicron. La ciudad reportó más de 23.000 casos nuevos el sábado, de los cuales 1.015 tenían síntomas.

«Si es asintomático, ¿qué te va a doler?», dijo Ray Yip, director fundador de la oficina china de los Centros para el Control de Enfermedades de EE. UU., que mantiene estrechos vínculos con las autoridades sanitarias chinas. “Las únicas personas que se enferman son las que tienen diabetes, obesidad, enfermedades crónicas, los ancianos. Protege a esas personas. Se pueden proteger».

La baja tasa de vacunación entre los ancianos sigue siendo motivo de preocupación. Solo el 62% de los residentes de Shanghai mayores de 60 años tienen la guía completa, según los últimos datos disponibles. Algunos expertos apoyan el enfoque estricto y afirman que China debe aumentar ese número antes de poder vivir con seguridad con el virus.

La recomendación americana para los casos asintomáticos, como en el caso de Gran Bretaña, es aislarse bajo techo durante cinco días. En Shanghai, los trabajadores están instalando estructuras temporales en centros de exhibición y otros lugares para tratar de acomodar a todos los que dan positivo.

El confinamiento ha interrumpido la vida cotidiana y la economía. Muchos residentes, atrapados en sus edificios, intentan comprar alimentos a través de aplicaciones y hacer pedidos al por mayor con sus vecinos. Algunos de los que están en cuarentena han publicado videos que muestran escenas caóticas de personas corriendo en busca de comida y baños sucios. Otros han pedido medicamentos urgentes para familiares.

Debido a la situación, Estados Unidos dijo el viernes que está permitiendo la salida voluntaria de personal no esencial y sus familias de su consulado en Shanghái.

El gobierno ha promocionado su éxito en la contención de la COVID-19, presentándolo como una prueba de la superioridad de su sistema, especialmente en comparación con las democracias occidentales, donde las muertes han superado con creces las registradas en China. Esta narrativa, dicen los expertos, dificulta que Beijing cambie de táctica.

«Se jactaron demasiado ante su población de lo maravillosos que son, y ahora han sido acorralados», dijo Yip. «La única forma de controlar Shanghái ahora es repetir lo que hicieron en Wuhan».

Los 11 millones de residentes de Wuhan estuvieron confinados durante más de dos meses al comienzo de la pandemia en 2020.

El bloqueo de Shanghái es un cambio brusco desde hace solo un mes, cuando los expertos en salud chinos sugirieron públicamente que se relajaran las medidas de control de la pandemia.

La importancia económica de la ciudad y su avanzado sistema de salud han hecho que las autoridades se resistan a imponer medidas rigurosas y confíen en que pueden combatir cualquier brote. Además, a mediados de marzo, el líder chino, Xi Jinping, ordenó que los brotes activos se mantuvieran bajo control a un «costo mínimo», subrayando el deseo de Beijing de proteger la economía mediante la contención del virus.

Shanghái tomó medidas específicas, cerrando edificios de oficinas individuales, centros comerciales y vecindarios por períodos de 48 horas mientras la vida continuaba en otros lugares.

Con medidas blandas, el número de casos en la ciudad ha aumentado. El brote se ha extendido a al menos otras 71 ciudades, según una advertencia emitida por la provincia sureña de Guangxi, y han aumentado las presiones para imponer restricciones más estrictas.

El 28 de marzo, la ciudad inició un bloqueo en dos etapas de ocho días, que resultó en un bloqueo total sin fin.

«No hay tiempo que perder», dijo el viceprimer ministro Sun Chunlan en una visita a la ciudad el fin de semana pasado, según un comunicado del gobierno. “Necesitamos movernos más rápido y con más fuerza para dar un fuerte apoyo a la eliminación de casos en la sociedad”.

Esto obligó a las enfermeras y los médicos a ponerse en cuarentena, lo que empeoró las condiciones en el Hospital Geriátrico de Donghai.

Según Chen Jielei, el brote en el centro infectó a su madre de 81 años, quien estaba parcialmente paralizada y no vacunada. Como el personal también se enfermó, su madre no recibió las comidas a tiempo y no le cambiaron las sábanas durante días. Después de unos días, un maestro suplente comenzó a ayudarla.

Un profesor universitario que habló bajo condición de anonimato por temor a represalias dijo que su familia tardó más de un día en ser informada de la muerte de su padre, de 82 años, el 31 de marzo. Su último contacto había sido el día 28, cuando llamó una auxiliar de enfermería para informar que había positivos y que ya no podían cuidar a su padre.

“¿Qué le pasó a mi padre durante esos tres días? ¿Qué tipo de maltrato soportó?”, preguntó. Su padre se encontraba estable el día 28.

Shen había estado entrando y saliendo del centro durante tres años después de su derrame cerebral. Su familia hizo visitas semanales hasta que fueron prohibidas a principios de marzo debido al brote de COVID-19 en la ciudad, dijo el pariente.

Al principio no estaban preocupados porque el hospital siempre había sido muy receptivo y estaba en contacto con las enfermeras que cuidaban de Shen. Pero el 26 de marzo, un cuidador les advirtió que había contagios y parte del personal estaba aislado.

El hospital contrató asistentes de enfermería temporales, pero muchos no tenían experiencia para el trabajo, dijo uno, que solo dio su nombre, Zhang. Según su relato, una agencia de empleo le dijo que era un trabajo de limpieza.

“Dijeron que el trabajo era solo de limpieza, que ni siquiera debíamos usar trajes protectores. Pero lo que dijeron fue absolutamente diferente a lo que yo tenía que hacer”, dijo.

Shen necesitaba ayuda para comer a través de un tubo y tenía otro tubo en la garganta que necesitaba ser desinfectado todos los días.

“Antes si había algún problema siempre me llamaban. Esta vez ni siquiera recibí un mensaje de voz y ella murió repentinamente.” El centro pide a las familias que firmen un formulario para incinerar a los muertos, pero el familiar de Shen dice que se negarán hasta que tengan una respuesta clara.

El hospital envió una carta de disculpa a algunas familias el miércoles. El PA pudo ver una copia.

“La irrupción de la epidemia, y el hecho de que muchos ancianos no hayan sido vacunados, ha provocado la muerte de personas con enfermedades previas graves o frágiles de salud”, se lee en el texto.

A medida que los investigadores del gobierno han comenzado a explorar formas de poner fin a la política de tolerancia cero para el virus, el gobierno continúa castigando a los funcionarios en lugares con brotes importantes.

«Se eliminó el espacio para el debate», dijo Yanzhong Huang, experto en salud pública del Consejo de Relaciones Exteriores de Estados Unidos. «El mensaje es alto y claro: cero COVID, sin excepciones».

JMRS

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