in

Este es el lugar ideal para acariciar ballenas: El Financiero

Es un día ventoso en Laguna San Ignacio y las olas parecen venir de todas partes, incluso directamente debajo de nuestro bote descapotable de fibra de vidrio de 16 pies. Las olas se elevan, chocan entre sí, nos hacen rodar, retroceden. Mis hijos viajan felizmente en la proa, aunque no vinimos a esta parte remota de Baja California para dar un paseo divertido. Examino las aguas turbulentas en busca de una salpicadura de agua en forma de corazón, la razón por la que estamos aquí: la imagen característica de una ballena gris.

Ahí. En la distancia, una forma oscura emerge de la piscina y luego vuelve a deslizarse bajo la superficie. Hay una exhalación de la ballena. «¡Ayúdame a rociar!» dice nuestro guía, inclinándose sobre la barandilla. Levanté el brazo hasta el codo en la laguna.

Así que aparentemente es la manera de invitar al animal. Dos formas enormes, una madre y su cría de una semana, responden a nuestra llamada acuosa. El padre permanece distante. Pero el «pequeño» asoma el hocico de un metro y medio de largo. Tiene una cara estrecha; su piel ya tiene marcas de viruela, rasguños pálidos y parches de percebes. Vuelve a la superficie y se sumerge. Así que está justo debajo de mí.

Veo abrirse el pulso de su doble espiráculo y siento el vapor de su aliento en mi rostro. La ballena yace de costado como un bebé de 2 toneladas, con la boca abierta en una amplia sonrisa. Con la misma urgencia de rascar la barriga de un perro, pero con un poco más de vacilación, estiro la mano y lo acaricio suavemente. Suena eléctrico. Además, es un poco como acariciar un huevo duro.

En general, reacciono ante historias como estas con una mezcla de conmoción, disgusto y preocupación. Los daños que pueden resultar del manejo de la vida silvestre incluyen lesiones (a cualquiera de las partes) o enfermedades (ídem). Los animales pueden estresarse profundamente o acostumbrarse letalmente a los humanos. En todo el mundo, los animales son abusados ​​o explotados por personas desesperadas por dinero: los tigres son drogados; elefantes, mantenidos en cadenas. Aún así, llevé a mi familia a San Ignacio, uno de los pocos lugares donde los humanos pueden acariciar a una ballena.

Cada año, los grises viajan miles de millas para llegar aquí desde sus lugares de alimentación en los mares del Ártico. En cuatro lagunas relativamente cálidas y protegidas en la costa del Pacífico de Baja California, se aparean, dan a luz y preparan a sus crías para el largo viaje a nado a casa.

Mientras están aquí, algunos de ellos buscan, o al menos están dispuestos a interactuar con los turistas, que tienen un límite (solo se permiten 16 pangas pequeñas como la nuestra en un área de observación autorizada).

Dependiendo de la suerte y el momento, los visitantes pueden ver a las ballenas cortejando, estrechando la mano con una aleta correosa, sintiendo las barbas erizadas asentándose en la boca de las ballenas o incluso besando una mejilla fría y salada.

La fascinación por las ballenas, las criaturas más grandes del mundo, no es nada nuevo: los antiguos griegos, romanos y etruscos representaban aterradoras bestias parecidas a ballenas en su arte.

Por supuesto, eventualmente se convirtieron en presas, cazados por su carne, aceite y huesos. Históricamente, los balleneros grises han sido llamados «peces del diablo» por los balleneros porque pueden volverse agresivos cuando se sienten amenazados o, por ejemplo, cuando sus crías son arponeadas. En estos casos, los animales meten la cabeza en los botes y blanden la cola como garrotes de 10 toneladas. Por eso, a pesar de que la ballena gris inspiró la observación moderna de ballenas (la primera operación comercial comenzó en San Diego en 1955) y los gobiernos implementaron protecciones para la criatura, los pescadores que vivían y trabajaban en San Ignacio seguían temiéndola.

Dependiendo de la suerte y el momento, los visitantes pueden estrechar la mano con una aleta coriácea o incluso besar una mejilla fría y salada. Entonces un día, allá por 1970, la historia se confunde: Francisco «Pachico» Mayoral estaba pescando un mero en la laguna cuando una ballena gris se acercó a su panga. Petrificado, la vio participar en travesuras juguetonas a su alrededor. Eventualmente, se sintió lo suficientemente valiente como para estirar la mano y luego acariciar al animal como si fuera una mascota. El alcalde informó a la ciudad que podrían estar equivocados todo el tiempo sobre el pez diablo y pronto floreció una industria de turismo rural.

Laguna San Ignacio no es de fácil acceso. Mi familia de cuatro condujo desde nuestra casa en San Diego hasta la frontera con México, pasó por el aeropuerto de Tijuana, voló a Cabo San Lucas y tomó un vuelo charter de dos horas de regreso al norte a San Ignacio. . La mayor parte de lo que vimos de Baja en el camino estaba escasamente poblado y era absolutamente hermoso: montañas rocosas, pueblos de pescadores apenas visibles y calles desiertas. Por razones que no puedo explicar, apenas investigué antes de reservar nuestro viaje. Ni siquiera sabía de los toques o abrazos, solo que íbamos a estar en un campamento a lo largo de la costa de un refugio de ballenas que es parte de la Reserva de la Biosfera El Vizcaíno de 6 millones de acres. Nuestro recorrido de tres días con Baja Expeditions incluyó pernoctaciones en alojamientos relativamente lujosos (carpas safari con baños privados de compostaje) y dos o tres viajes en bote por día.

Aunque el ecosistema es interesante, con manglares, dunas de arena y tortugas marinas, la gente viene por los mamuts cetáceos. Al llegar, pasamos junto a un grupo que se marchaba. «¡Besé a una ballena!» exclama una mujer. De alguna manera, esto no me parece inapropiado hasta más tarde, cuando acaricio la piel gruesa y gomosa de un animal que puede pesar hasta 40 toneladas. Recuerdo con un sentimiento de culpa el principio más importante del turismo responsable de vida silvestre: no tocar a los animales.

¿Yo paro? No, aunque tengo sentimientos encontrados y muchas preguntas. Incluso mi hija de 7 años parece entender la complejidad de lo que estamos haciendo. Se pregunta por qué los animales creen que pueden confiar en nosotros, estos extraños; concluye que deben saber distinguir a los humanos inofensivos, de lo contrario sus madres no permitirían la interacción.

Mi hija le pone apodo al pequeño de nuestro primer encuentro, con su distintiva costra de percebes, Roller, porque gira lentamente junto al bote. Lo vemos un par de veces y parece que le gusta que lo acaricien y lo echen a chorros.

En algún momento, lo admito, mis labios se acercan mucho a su cara escarpada, pero luego exhala con fuerza en la mía. Lo tomo como un comentario y no vuelvas a intentarlo. Tocar estas ballenas es íntimo y conectivo.

Nuestras dos especies ocupan mundos completamente diferentes; nos reunimos en su frontera para… ¿exactamente para qué? Una inspección mutua, tal vez. No podemos compartir comida o comunicarnos con el sonido, pero podemos entendernos de alguna manera a través del tacto y el contacto visual.

Más de una vez, después de olfatear alrededor de nuestro bote, un joven gris se pone de costado y un ojo oscuro del tamaño de una pelota de béisbol nos mira fijamente. Me pregunto: ¿el animal percibe? ¿O me ves… a mí? Cuanto más posponemos, más quiero mirar.

El juego, el objetivo tácito de cada lanzamiento, puede empezar a parecer divertido. Quiero aprender cómo interactúan las ballenas con su entorno y entre ellas, no solo con nosotros.

Los estudios han demostrado que la observación de ballenas puede cambiar los hábitos de natación de las ballenas, aumentando su estrés y provocando golpes de hélice. Algunos científicos creen que los motores pueden sofocar su capacidad de comunicarse bajo el agua. Los efectos a largo plazo no están claros.

Steven Swartz ha estado estudiando ballenas grises en San Ignacio desde 1970. Me dice que debido a que las interacciones ocurren bajo las condiciones de los animales y las reglas aquí son estrictas, no ve ningún motivo real de preocupación. No los estamos alimentando y no hay transmisión conocida de enfermedades entre grises y humanos.

Las ballenas en general son muy táctiles, dice Swartz: “Les encanta frotar y tocar. Así es como se comunican.” Las imágenes de un dron muestran a los cachorros grises brincando, deslizándose y rodando constantemente sobre sus madres, tanto por seguridad como para indicar que están listos para amamantar.

Pasamos nuestro penúltimo viaje en bote cerca de la boca de San Ignacio, donde un banco de arena que protege la laguna del océano genera un muro de olas.
Localizamos y llamamos a una madre y un bebé, cuya piel está menos manchada que la mayoría. Los pangueros la llaman Mariposa debido a una delicada mancha blanca en la cola. El bebé emerge una y otra vez a nuestro lado, y cuando me inclino para acariciarlo, veo a la madre rondando cerca. Estoy chapoteando cuando siento su hocico presionando mi mano.

Es la única vez que una madre se ha acercado. Más sabia y presumiblemente más cautelosa que su hijo, sigue optando por confiar en nosotros. Por un segundo pienso: «Crees que soy uno de los buenos».

López cree ver la luz al final del túnel, de su sueño dictatorial

Talent Land regresa a Jalisco; tecnología y realidad virtual